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Mars avait autrefois des rivières et des océans. Cette eau est-elle toujours là?

Par Julian, le mars 20, 2021 — espace, nasa — 6 minutes de lecture
Mars avait autrefois des rivières et des océans.  Cette eau est-elle toujours là?

Mars était autrefois une planète beaucoup plus «bleue». Selon des enquêtes, il y a des milliards d’années, la planète rouge avait beaucoup d’eau, du moins c’est ce que disent les preuves encore trouvées à la surface. Il y avait une eau abondante qui coulait à travers le sol martien formant des lacs et des océans profonds. La question est, alors, où est passée toute cette eau?

La réponse: nulle part.


Mars peut avoir beaucoup d’eau

Selon de nouvelles recherches menées par Caltech et JPL, une partie importante de l’eau de Mars – entre 30 et 99% – est emprisonnée dans les minéraux de la croûte terrestre. L’enquête remet en question la théorie actuelle selon laquelle l’eau de la planète rouge s’est échappée dans l’espace.

L’équipe Caltech / JPL a découvert qu’il y a environ quatre milliards d’années, Mars contenait suffisamment d’eau pour couvrir la planète entière avec un océan d’environ 100 à 1500 mètres de profondeur, un volume équivalent à la moitié de l’océan Atlantique de la Terre.

Cependant, un milliard d’années plus tard, la planète était aussi sèche qu’aujourd’hui. Auparavant, les scientifiques cherchant à expliquer ce qui était arrivé à l’eau coulant sur Mars avaient suggéré qu’elle s’était échappée dans l’espace, victime de la faible gravité de Mars. Bien qu’une partie de l’eau ait effectivement quitté Mars de cette façon, il semble maintenant qu’une telle fuite ne peut pas être responsable de la plupart des pertes d’eau.

Les fuites atmosphériques n’expliquent pas complètement les données dont nous disposons sur la quantité d’eau qui existait réellement sur Mars.

Explique Eva Scheller, chercheuse à Caltech, dans un article publié par le magazine Science.

Les minéraux de la croûte martienne peuvent contenir de l’eau

L’équipe a étudié la quantité d’eau sur Mars au fil du temps sous toutes ses formes (vapeur, liquide et glace) et la composition chimique de l’atmosphère et de la croûte actuelles de la planète en analysant les météorites, ainsi qu’en utilisant les données fournies par les rovers et les orbiteurs. en particulier au rapport du deutérium à l’hydrogène.

L’eau est composée d’hydrogène et d’oxygène: H2O. Cependant, tous les atomes d’hydrogène ne sont pas créés égaux. Il existe deux isotopes stables de l’hydrogène.

La grande majorité des atomes d’hydrogène n’ont qu’un seul proton dans le noyau atomique, tandis qu’une petite fraction (environ 0,02%) existe sous forme de deutérium, ou hydrogène dit «lourd», qui a un proton et un neutron dans le noyau.

L’hydrogène plus léger (également connu sous le nom de protium) échappe plus facilement à la gravité de la planète dans l’espace que son homologue plus lourd.

Pour cette raison, la fuite de l’eau d’une planète à travers la haute atmosphère laisserait une signature révélatrice dans le rapport du deutérium à l’hydrogène dans l’atmosphère de la planète; il resterait une proportion extraordinaire de deutérium.

Les traces ouvrent de nouvelles pistes d’investigation

Suivant la ligne d’enquête, les scientifiques affirment que la perte d’eau uniquement à travers l’atmosphère ne peut expliquer le signal deutérium en hydrogène observé dans l’atmosphère martienne ou les grandes quantités d’eau dans le passé. Au lieu de cela, l’étude propose qu’une combinaison de deux mécanismes – le piégeage de l’eau dans les minéraux de la croûte de la planète et la perte d’eau dans l’atmosphère – peut expliquer le signal deutérium en hydrogène observé dans l’atmosphère martienne.

Lorsque l’eau interagit avec la roche, l’érosion chimique forme des argiles et d’autres minéraux hydratés qui contiennent de l’eau dans le cadre de sa structure minérale. Ce processus se produit, à la fois sur Terre et sur Mars.

Comme la Terre est tectoniquement active, l’ancienne croûte est continuellement fondue dans le manteau et forme une nouvelle croûte sur les bords des plaques, recyclant l’eau et d’autres molécules dans l’atmosphère par le volcanisme. Mars, cependant, est inactif sur le plan tectonique et, par conséquent, le «séchage» de la surface, dès qu’il se produit, est permanent.

Toute cette eau a été séquestrée assez tôt et n’a plus jamais été recyclée. L’enquête, qui était basée sur des données de météorites, de télescopes, d’observations satellitaires et d’échantillons analysés par des rovers sur Mars, illustre l’importance de plusieurs façons d’étudier la planète rouge.

Dit Eva Scheller.

Rover Perseverance de la NASA peut dissiper les doutes

L’équipe prévoit de continuer à utiliser les données isotopiques et de composition minérale pour déterminer le devenir des minéraux contenant de l’azote et du soufre.

En outre, Scheller prévoit de continuer à examiner les processus par lesquels l’eau de la surface de Mars a été perdue dans la croûte en utilisant des expériences de laboratoire qui simulent des processus d’érosion martienne, ainsi que par des observations de la croûte ancienne par le rover Perseverance.

Scheller et Ehlmann aideront également aux opérations de la mission Mars 2020 de Perseverance pour collecter des échantillons de roches et les envoyer sur Terre, ce qui permettra aux scientifiques et à leurs collègues de tester ces hypothèses sur les causes du changement climatique sur Mars.

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Julian

Julian

Je suis correspondant principal chez WebVZ; le site hebdomadaire consacré à l'avenir des médias, la technologie, la culture (série, film, musique) et jeux-vidéo. J'anime parfois (en plus de mes articles), une série de d'interviews percutantes avec les principaux acteurs de l'industrie des médias et de la technologie.

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